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      《大西洋月刊》| 美國面臨第二次經濟大蕭條

      安妮·勞瑞 · 2020-07-18 · 來源:法意讀書
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        《大西洋月刊》| 美國面臨第二次經濟大蕭條

        作者:安妮·勞瑞(Annie Lowrey)

        譯者:王允文

        

        法意導言

        美國新冠肺炎疫情的發展已經步入了新的階段,經濟復蘇成為了該階段的主題。《大西洋月刊》記者安妮·勞瑞(Annie Lowrey)于2020年6月23日在《大西洋月刊》上發表《第二次大蕭條》(The Second Great Depression)一文,指出了家庭財政懸崖、大規模企業倒閉、州和地方預算不足以及公共衛生危機等四個阻礙美國經濟復蘇的重要因素。勞瑞認為,雖然經濟復蘇的前景不容樂觀,但在政策調整之下,不利因素并非不能克服。

        

       

        美國經濟正在重啟。在阿拉巴馬州,健身房重新開始營業;在佐治亞州,餐廳重新開始接待顧客;在得克薩斯州,酒吧里人滿為患;在佛蒙特州,居家令已被解除。民眾仍然感到恐慌,美國的死亡人數仍在增加,但我們要開始面對新冠肺炎大流行的下一個令人不安的階段了。看起來金融市場最糟糕的局面已經過去,經濟已經不再崩潰并重新開始增長。

        經濟復蘇會呈現為何種形態?在這個危機重重的時刻,任何人對消費者情緒、政府條例、企業倒閉、經濟刺激計劃以及疫情擴散的了解都不足以使他們對未來做出可靠的預測。特朗普政府和一些樂觀的金融預測人士認為,我們最終會迎來一個強勁的V型反彈,經濟活動會在短期內恢復到原有水平。其他人則認為經濟好轉將呈現為歷時更長、更加緩慢的U型復蘇,陣痛期將持續一至三年。還有人描述了一種遲緩的對勾型復蘇,對勾的長尾無力地拖向未來。

        且不論經濟重啟帶來的興奮,前述第三種,也是最糟糕的發展方向似乎正是我們將要迎來的。隨著經濟活動的重啟,國家將會復蘇。鑒于過去的回落幅度之大,反彈的幅度看似顯著:零售額在5月增長了18%,新增了250萬個就業崗位。但是如果缺乏重大的政策行動,疫情導致的經濟蕭條可能出現。與幾個月之前的規劃相比,國會預算辦公室預計美國經濟在接下來十年中將會減少8萬億美元的經濟活動,并且在2030年代前不會迎來經濟的完全復蘇。

        至少有四個主要因素讓經濟學家感到恐懼,并為經濟復蘇帶來困難:家庭財政懸崖、大規模的企業倒閉、州和地方的預算不足,以及揮之不去的健康危機。三個月前,大流行病和隨之而來的“就地避難令”(shelter-in-place orders)造成了美國近年來前所未有的大規模失業。一場“暴風雪”盤踞在國家上空,所有人都僵在了原地。近40%的低收入勞動者在3月失去了他們的工作。超過4千萬人在3至5月中失業。

        面對這場歷史性的災難,美國也做出了歷史性的回應:白宮和國會的共和黨人通常堅決反對面向低收入家庭的經濟刺激措施,但他們現在與民主黨人攜手達成了一項2萬億美元的救助計劃,其中包括向大部分成年人一次性發放1200美元,向眾多兒童一次性發放500美元,對失業保險系統做出極大擴張以覆蓋臨時工,以及將每周的失業保險金增加600美元。救助計劃也包括一項面向小型企業的全面救助計劃,其覆蓋了保留雇員的公司的工資支出。

        好處是這些錢使得大量家庭可以維持生計——至少在就地避難最初和最緊張的幾個月是如此。新的估計表明,國會的救助計劃阻止了貧困率的上升。由于增加的失業保險金,許多失業勞動者的收入在封城期間反而有所增加。壞處是移民家庭中的大約1500萬人被排除在外,其中許多人都從事超市理貨、送外賣、醫院抽血等基本工作。可怕之處在于,大規模的“直升機撒錢”是一次性的,失業保險的擴張也是有時限的。在失業率仍然保持在兩位數的前提下,國會提供的來自山姆大叔的幫助在今夏就將耗盡。民主黨人和共和黨人正在就另一項經濟刺激法案展開協商,但是對預算赤字激增的擔憂正在使討論變得更加錯綜復雜。

        這意味著家庭將走向財政懸崖,但不是所有人都受到同等影響。迄今為止,那些擁有隨處可做的辦公室工作的高收入勞動者相對而言尚未受到工作崗位和收入減少的影響。富有家庭的股票投資組合已經反彈到了接近冬天時的水平。但是貧窮的勞動者(其中黑人和拉丁裔勞動者,以及年輕勞動者不成比例地多)承擔了最為嚴重的就業和收入損失。他們在這次衰退中沒有財產作為緩沖,很多人還肩負沉重的租金和債務。如果沒有聯邦政府的干預,他們的收入損失和失業將轉化為整體經濟的需求損失。

        一旦聯邦政府停止干預,數百萬勉強維持生計的家庭就會陷入困境,失業和取消的工時將迫使他們停止支付房租并拖欠債務。饑餓、無家可歸、被放棄的上社區大學的計劃、在壓力重重的家庭中成長的兒童——這些都可能出現。國會預算辦公室預測,在2021年底前,疫情會使美國消費者每個季度的購買量下降3000至3700億元。

        消費者支出的急劇下降會加快企業的大規模倒閉,后者是給經濟帶來壓力的第二個因素。薪酬保障計劃(Paycheck Protection Program)和其他聯邦方案使得許多公司暫且得以維系。但薪酬保障計劃的目的在于幫助企業應對短暫而劇烈的動蕩,而經濟低迷預期將持續多個月。此外,薪酬保障計劃對工資支出之外的營運成本高昂的企業(例如在高成本城市的餐廳)提供的幫助不大。這意味著如果顧客難以重返,許多企業就會倒閉。據估計已經有10萬小公司永久關停了。

        除此之外,眾多企業(涉及航空、餐飲、線下活動、酒店、私立學校、石油和天然氣公司等)都面臨著嚴峻而難以好轉的蕭條期。學生不愿意為線上學習支付和面授相同的費用。公司不再為參加研討會和銷售會議的行程提供資金。在科學家研發出新冠肺炎疫苗前,預期音樂會和各類會演不會重啟。經濟學家預計近期被解雇的人中有42%不會重返原先的工作崗位。

        可能導致第二次大蕭條的第三個因素是各州和各城市所面臨的預算危機。聯邦政府不需要每年都做到收支平衡,長久以來,其財政支出都超過財政收入。但是除了佛蒙特州之外的州以及絕大部分城鎮都需要避免財政赤字。當前,銷售稅、不動產轉讓稅、所得稅、罰款和收費等進項都在銳減,地方政府明年的預算缺口預計將達到共計1萬億美元。如果華盛頓不伸出援手,這必然意味著公共服務和工作崗位的大規模削減。也就是說,據估會有530萬人失業。

        由于國會在提供財政援助上猶豫不決,州和地方政府的收縮已經開始。密歇根州今年面臨著30億美元的財政缺口,明年這個數字將會是40億美元。密歇根州政府已經開始實行一項工作分擔計劃(work-share plan),要求三分之二的州政府雇員進行半待業。在新澤西州,州政府已經要求10萬名公務員縮短工時。各學校解雇的勞動者數目已經超過了大衰退時期,約有50萬個崗位被裁減。

        家庭面臨的財政懸崖、接連不斷的企業倒閉、州和地方政府的預算危機——每個因素都已經足夠糟糕。各個因素的獨自影響可能都足以使經濟陷入衰退。但是最后一個要素才真正貫徹了最糟情況,這就是美國政府對新冠肺炎大流行的災難性應對。

        和許多其他國家一樣,美國實行了就地避難和社交疏遠等措施來限制病毒傳播。但是美國的行動過于遲緩,成千上萬人的死亡本可以避免。由于未能建立強有力的檢測和追蹤機制,美國政府還浪費了極端措施爭取來的寶貴時間。包括韓國和新西蘭在內的諸多國家都徹底粉碎了新冠疫情,而美國僅僅是勉強抑制。在美國的重啟之下,疾病仍然在擴散并造成傷亡,許多州的病例都出現了激增。

        疫情得不到控制就意味著經濟仍要遭受抑制。就看看拉斯維加斯的賭場吧!賭場重新開業了,但生意冷清。拙劣的應對意味著數百萬家長需要繼續照顧他們年幼的子女而無法全心全意投入工作;意味著數千辦公樓中的企業仍要堅持居家辦公令,而損害了支持它們的商業運作;意味著美國人仍然不能就醫、去酒吧、現場觀看體育賽事,而只能呆在家里并斷絕當地企業的收入來源;意味著各地區或許最終需要在夏季和秋季重新采取極端的社交疏遠措施;它還意味著擔憂和猜疑,包括削弱了的消費者信心,受損的政府信任,以及對經濟回升能力的擔憂。

        特朗普政府反復重申,在國家的經濟健康和公共衛生之間存在權衡關系。但是經濟學家和醫生們也一再反駁這一論斷:結束疫情會是聯邦政府為了保護國家的財富、健康和經濟運轉而做出的最好的事。而狂妄、頑固、無能的特朗普政府并沒有做到這一點。

        不過,第二次大蕭條并非不可避免。前述四個因素,以及其他諸多傷害家庭和美國人生命安全的因素都可以通過政策途徑調整。國會可以延長失業保險,向陷入困境的企業提供新的幫助,每月向貧困家庭發放現金補助,向各州提供財政援助,并實施全國范圍內的檢測和追蹤計劃。經濟崩潰已經結束,經濟復蘇正在進行。令人恐懼的未來仍然盤踞在前路,但或許我們可以避免。

        翻譯文章:

        Annie Lowrey, The Second Great Depression, The Atlantic, June 23, 2020

        網絡鏈接:

        https://www.theatlantic.com/ideas/archive/2020/06/second-great-depression/613360/

        譯者介紹

        

        王允文

        北京大學法學院2018級本科生。現為法意讀書編譯組成員。

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